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成年人是否能長出新的神經元,向來備受爭議;先前許多研究表明,成人大腦神經難以「連線」,以致新的神經元無法生長。然哥倫比亞大學(Columbia University, CU)神經生物學副教授波瞿尼(Maura Boldrini)表示,此次研究的發現,許多老年人在認知和情感方面可能較一般認為的更完整,而健康的老年個體也能長出與年輕朋友一樣多的腦細胞,該研究於4月5日登於期刊《幹細胞》(Cell Stem Cell)。

在囓齒類和靈長類動物中,新海馬迴細胞產製的能力會隨年齡下降,而海馬齒狀迴的生長有助形成新的情節記憶(episodic memories)。一般認為衰老的人類也會出現神經元生成減少、以及海馬齒狀迴全面萎縮(shrinking of the dentate gyrus)的狀況。然就祖細胞(progenitor)製造數千新生海馬迴神經元(hippocampal neurons)來說,老年人在這方面的能力不下年輕人,且該研究在主掌情緒與認知的海馬迴裡,竟發現不同年齡層間體積等量。然而老年人血管化(vascularization)程度仍較低,儘管所生成的條件雷同、新神經元的連結力可能還是比較差的。

(Pixabay)

此為首次在死後不久觀察新生神經元和海馬迴內血管狀態的報告,研究員針對28名14~79歲生前健康的個體的海馬迴進行解剖研究,這些個體皆為突然死亡。由於需排除可能影響新細胞產製的因素,故研究對象經篩選後,確認皆無認知障礙,憂鬱症或為服用過抗鬱藥物的個體。哥倫比亞大學和紐約州精神病研究機構(New York State Psychiatric Institute)研究員發現,樣本中即使是最老的大腦,都會產生新的腦細胞,且個體間中介神經祖細胞(intermediate neural progenitors)和數千個尚未成熟的神經元的數量很接近。然老年人大腦結構中所形成的新血管較少、且其祖細胞庫較小,這意味著幹細胞的後代會傾向分化和自我更新。

波瞿尼推測,老年人的認知-情緒適應力降低,可能肇因於神經幹細胞庫較小、血管化程度下降,以及海馬迴內細胞間連接性降低。



延伸閱讀
Maura Boldrini et al., Human Hippocampal Neurogenesis Persists throughout Aging, Cell Stem Cell, 2018.

 
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