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約翰霍普金斯大學醫學院(Johns Hopkins University School of Medicine)醫學毒理學家兼急救醫師斯托巴鍥(Stolbach)表示,鴉片類藥物會使呼吸的速度與深度趨緩,更可能一步步帶領使用者邁向死亡。

為何使用鴉片可能造成呼吸困難?

(Pixabay)

鴉片類(opioids)如海洛因,嗎啡和芬太​​尼(fentanyl)等藥物,具緩解疼痛與喚起強烈愉悅感的效用,然美國因過量使用致死的人數正以驚人的速度攀升。該藥物無論是由醫生開立、或購自街頭,都有可能混淆身體的關鍵系統,對身體有一特別致命且快速的影響--「呼吸限制」。

呼吸為人體細胞提供新鮮的氧氣並帶走二氧化碳(CO2),而鴉片類藥物卻能干擾這個維持生命的過程。在腦幹(brain stem)中,髓質(medulla)和橋腦(pons)控制呼吸的速度與深度,兩者皆載有鴉片受體(opioid receptors),即為能抓取鴉片的細胞表面蛋白,受體經活化後可減緩甚至停止呼吸。此外,大腦內調節自主呼吸的區域也能發現鴉片受體,故鴉片類藥物可直接作用於腦幹外區域來抑制呼吸。其他腦幹和大腦的某些部分亦富含鴉片受體,當在藥物與這些受體產生連結時,細胞便會開始反應,其效果視細胞位置而異,更甚者除腦部區域外,該受體亦存在於整個身體的組織,器官和肌肉當中。


當心「氧氣製造」的功能大當機!

呼吸是這樣的,當身體察覺CO2微微增加時, 頸動脈體(carotid body,脖子上的一小群細胞)會誘使呼吸大幅增加以除去多餘的CO 2,然鴉片類藥物會抑制這些感知器,並讓身體的CO2預警系統失靈,如此便無法依情況調整呼吸的程度。而當藥物過量時,會出現口鼻周圍的泡沫液與肺液(即肺水腫)等徵象,這些徵象如何被引發尚不清楚,然在有積液的情況下肺不但不能好好氧合(oxygenate)血液,還有可能會讓人感到呼吸困難。如快速注入鴉片類芬太尼,將可能導致胸腔中的膈肌與其他肌肉卡住,進而產生「木工肺(wooden chest syndrome)」的問題。

(Pixabay)

同上所述,由於整個身體都存在鴉片受體,因此這些藥物可能會導致大量非致命性問題(nonlethal problems),其中一些可以向醫務人員發出求救訊號,並表明最近服用過鴉片類藥物。這些問題包含:

  1. 喉嚨的咽反射(gag reflex)受抑制:當使用者處在昏昏欲睡的狀態時,可能更容易吸入嘔吐物而窒息,特別是伴隨酒精和其他鎮靜劑使用時更是如此;

  2. 引發血壓些微下降或心律異常;

  3. 手臂和腿部血管擴張;

  4. 瞳孔收縮;

  5. 消化趨緩、產生便秘(constipation),甚至可能影響腸道內的微生物;



常見的預防與關鍵

那要如何阻斷鴉片類藥物的危險影響呢?通常,醫生會使用納洛酮(naloxone,通常以Narcan的形式出售)等藥物為患者進行治療,這些鴉片類藥物阻斷劑(opioid blocker)之所以有效,是因為其可鎖定空的鴉片受體、阻止其他鴉片類藥物作用(如觸發細胞、關閉呼吸或凍結肌肉)。納洛酮多以注射或吸入的方式進到人體,數分鐘內便開始發揮作用,且多可逆轉過量的情勢。

(Pixabay)

部分關於鴉片類藥物成癮的治療,也會針對鴉片受體本身遭遇的狀況進行處理,如包括丁基原啡因(buprenorphine)在內的藥物(又被稱作「部分激動劑(opioid blocker)」) ,其與海洛因或其他激動劑相比,鴉片受體的活化程度會較低,以避免使用者轉向使用更危險的海洛因或芬太尼;然如果使用不當,丁基原啡因和其他鴉片類藥物治療亦可能導致死亡。

根據美國疾病管制與預防中心(the U.S. Centers for Disease Control and Prevention)數據顯示,2016年約有6.4萬美國居民死於藥物使用過量使用,鴉片類藥物的使用占了絕大多數;由實驗室製造的鴉片類藥物,包括芬太尼和其化學上的親屬如卡芬太尼(用於大型動物鎮靜),在2015~2016年死亡人數增加了1倍多。2017年因藥物使用過量致死的人數仍在統計中,但截至7月份的數據顯示仍不太樂觀。

這些官方統計數據中,其中也藏著許多不為人知的故事,而關於癮君子的生活因素(如吸毒史、壓力,以及遺傳和其他風險因素)如何導致致命藥物的過量使用,目前仍待研究員進一步釐清。



延伸閱讀
F.B. Ahmad et al.,  Provisional drug overdose death counts. National Center for Health Statistics, 2018.
H. Hedegaard, M. Warner and A.M. Minino. Drug overdose deaths in the United States, 1999-2016, NCHS Data Brief,  2017.
M. Kang et al., The effect of gut microbiome on tolerance to morphine mediated antinociception in mice, Scientific Reports, 2017.
Overdose death rates, National Institute on Drug Abuse, 2017.

 
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